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17/01/2019 12:03 PM CST | Actualizado 17/01/2019 1:02 PM CST

Los arrecifes de coral se están quemando vivos para que los humanos sobrevivan

El océano está captando los efectos del calentamiento global a un costo muy alto: la extinción de casi 90% de sus arrecifes

Así luce un arrecife de coral sano en la región del sur de Asia
Westend61 via Getty Images
Así luce un arrecife de coral sano en la región del sur de Asia

Los arrecifes de coral han sobrevivido la extinción de los dinosaurios, la era del hielo y otros cambios ambientales masivos. Pero en la Organización de las Naciones Unidas se preguntan si sobrevivirán al paso de la humanidad por el planeta.

"Los arrecifes de coral están siendo hervidos vivos", sentenció Gabriel Grimsditch de la División de Ecosistemas Marinos del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, quien está alarmado por el sombrío futuro que tienen estos ecosistemas vitales para el mundo.

Según el experto, si continúa el calentamiento global con las tendencias actuales, para 2050 casi nueve de cada diez de estos ecosistemas —que entre, otras cosas, proporcionan el hábitat del 25% de las especies marinas, así como medios de vida y valor para cientos de millones de personas— podrían estar extintos.

Los arrecifes de coral, que muchos solo han visto a través de fotografías multicolor o documentales televisivos, no son vegetales sino animales coloniales llamados zooides o pólipos. Además de su riqueza natural y las especies que dependen de ellos para sobrevivir, los corales proveen seguridad alimentaria a través de la pesca, protegen de inundaciones, generan ingresos gracias a los millones de turistas que viajan para apreciarlos y son la materia prima de algunos medicamentos para combatir el cáncer.

"Los corales son muy sensibles a los cambios de temperatura en el agua, en el mar. Cuando la temperatura sube demasiado, esta simbiosis que da vida y energía al coral se rompe. Y cuando se rompe es como una fiebre en los humanos: el coral está muy estresado, está muy débil y pierde su color y se blanquea. Ahora, vemos que hay muchos corales que cuando se blanquean sobreviven unos días, unas semanas, a lo mejor unos meses, pero en muchos casos pierden la vida", explica Grimsditch.

El aumento de las temperaturas del océano, una consecuencia del calentamiento global y a su vez de las actividades humanas tales como la emisión de gases de efecto invernadero, está literalmente matando los arrecifes de coral.

"Por décadas los océanos nos han protegido del aumento radical de las temperaturas del aire, y como consecuencia, los arrecifes de coral están siendo hervidos vivos en lugar de nosotros", afirmó el experto de ONU Medio Ambiente.

La situación es de tal gravedad que en el último informe de la ONU, presentado en octubre, se estima que incluso con acciones contundentes para estabilizar el calentamiento global a 1,5 grados por encima de los niveles preindustriales, para el 2050 se perderá del 70% al 90% de los arrecifes de coral.

Salvarlos no solo es una misión romántica. Otro estudio de ONU Medio Ambiente afirma que un cambio hacia una mejor salud de los arrecifes de coral de aquí a 2030 podría ser beneficioso para las economías y desbloquear hasta 35 mil 000 millones en Mesoamérica, donde hay tres sectores clave dependientes de los arrecifes: el turismo, la pesca comercial y el desarrollo costero.