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20/11/2018 10:06 AM CST | Actualizado 20/11/2018 12:25 PM CST

Perritos juguetones, la nueva e inesperada 'vacuna' contra la malaria en niños

El olor particular que despiden los pacientes de malaria es la clave para que perros olfateadores puedan hacer una detección temprana

El estudio es conducido por Sociedad Americana de Medicina e Higiene Tropical y busca prevenir muertes infantiles por malaria
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El estudio es conducido por Sociedad Americana de Medicina e Higiene Tropical y busca prevenir muertes infantiles por malaria

Nuevos estudios respaldados por la Sociedad Americana de Medicina e Higiene Tropical han encontrado un nuevo e inesperado recurso que ayudará a médicos en África a diagnosticar de manera temprana la malaria en niños y, de ese modo, salvar sus vidas: perritos juguetones.

De acuerdo con varios investigadores, los canes entrenados para hallar con su olfato desde explosivos hasta cadáveres podrían diagnosticar con éxito una infección de malaria simplemente por oler los calcetines de los niños que están en las zonas de epidemia del oeste de África.

"La gente con parásitos de malaria genera un olor muy particular en su piel y ese olor puede ser detectado por perros. Los canes tienen un increíble sentido del olfato y pueden ser entrenados para detectar esos olores asociados con la malaria simplemente por estar en contacto con ropa que usó el paciente infectado", señaló Steven Lindsay, el investigador en jefe del estudio.

Los perros que se dedican a este tipo de hallazgos son entrenados como si se tratara de un juego: a partir de reforzar un olor en particular —pólvora, droga, dinero en efectivo—, los perros lo buscan porque esperan una recompensa por parte de su dueño o entrenador. Para ellos, cada hallazgo es completar un nivel de juego.

Una primera prueba se realizó en Gambia con niños que aceptaron participar en pruebas médicas y a quienes se les pidió que usaran un par de calcetines nuevos por la noche. Al día siguiente, se recolectaron los calcetines y cada niño tomó una prueba tradicional para identificar si eran portadores del virus de malaria.

Los calcetines de aquellos niños que dieron positivo fueron apartados y enviados a Inglaterra, donde los perros tendrían que identificarlos entre otros pares nuevos y de niños no infectados. Para sorpresa de los investigaciones, la precisión de los perros olfateadores fue mayor al 90 por ciento.

El estudio fue realizado en colaboración con expertos de la organización Perros por la Detección Médica, una agrupación filantrópica que entrena perros para hallar una serie de padecimientos, desde cáncer hasta diabetes.

La detección temprana de malaria en niños gracias a perros ha sido un proyecto apoyado por la Fundación Bill & Melinda Gates, que busca nuevas formas de diagnosticar enfermedades mortales de manera rápida y poco invasiva. Hasta ahora, las opciones para diagnosticar niños con malaria son demasiado caras o demasiado invasivas.

"Con este enfoque innovador, los investigadores han demostrado que nuevas herramientas para atacar a la malaria pueden venir de lugares inesperados", dijo la presidenta de la Sociedad Americana de Medicina e Higiene Tropical, Regina Rabinovich.

Ahora, el uso de perros juguetones podría expandirse a puertos marítimos y aéreos de países donde se ha erradicado la malaria, para evitar nuevos brotes por parte de foráneos.

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