INTERNACIONAL
17/11/2018 7:27 AM CST

¿Pueden los tenis hechos de plástico reciclado salvar nuestro planeta?

El plástico reciclado logra que millones de botellas desechadas lleguen a los océanos por ahora. ¿Pero es una solución a largo plazo?

Photo illustration by Ji Sub Jeong/HuffPost. Photos: Getty Images, Rothy's.

El plástico reciclado se ha convertido en el material en boga para la industria de la moda.

Pero un área en la que el plástico realmente ha despegado es el calzado. Marcas como Adidas, Rothy's y Veja son solo algunas de las que están incorporando materiales hechos de plástico reciclado en sus zapatos. El plástico no es bueno para el medio ambiente: es perjudicial para la vida silvestre y los arrecifes de coral, y es muy probable que los humanos los estemos consumiendo en abundancia.

Al reutilizar los residuos plásticos, las marcas pretenden darle vida más allá del relleno sanitario y evitar que cause más daño del que ya está hecho, al tiempo que pone a sus productos bajo los reflectores.

Convertir botellas de plástico en zapatillas no es un proceso de un solo paso. Para saber exactamente cómo se hace, les pedimos a los expertos que nos lo explicaran.

¿De dónde viene el plástico y cómo se convierte en zapatos?

Hay una serie de pasos involucrados en el proceso de convertir los plásticos (botellas o de otro tipo) en las fibras utilizadas para crear zapatos de punto, como los fabricados por Rothy o Adidas x Parley.

Primero se necesita recolectar el plástico. (Hay más de 6 mil millones de toneladas métricas de desechos plásticos en el mundo, según un artículo de 2017 publicado por National Geographic, por lo que las marcas que lo utilizan como materia prima tienen un suministro generoso).

Veja, una marca de calzado francesa con un enfoque en la transparencia empresarial, utiliza el plástico recogido de las calles de Río de Janeiro y Sao Paulo para crear el tejido B-Mesh utilizado en algunos de sus zapatos. Rothy's, una marca de calzado estadounidense, obtiene plástico reciclado de un proveedor estadounidense que lo obtiene de todas partes. Ese plástico se convierte luego en el hilo sello de la marca, que se utiliza para la parte superior de todos sus zapatos. Parley, que se ha asociado con Adidas desde 2015, utiliza plástico marino, recolectado de las playas y comunidades costeras antes de que llegue al océano, para reemplazar el plástico virgen en la producción de las zapatillas Adidas x Parley.

Una vez que se ha recolectado el plástico, puede comenzar el proceso de convertirlo en largas hebras de hilo. Como explicó Erin Lowenberg, directora creativa de Rothy's, el plástico se transforma en chips, y luego se reduce para formar pequeños pellets, que luego se expulsan a través de las máquinas para convertirse en "fibras muy largas y fáciles que se vuelven suaves pero también muy duraderas", comparándolas con el hilo dental, dijo.

El proceso de fabricación de Veja (puedes verlo en el video a continuación) es similar: el plástico se recolecta, clasifica y luego se convierte en láminas de plástico, que luego se convierten en fibra de poliéster a través de un proceso de extrusión, explicó el cofundador de la marca, François Ghislain Morillion, a HuffPost por correo electrónico.

¿Cuánto plástico se usa realmente para hacer un zapato?

Con tanto desperdicio en el mundo, ¿qué tan grandes son las compañías que utilizan plástico reciclado en realidad?

Según Adidas, cada par de zapatos fabricados con Parley Ocean Plastic impide que 11 botellas lleguen a los océanos. La marca de ropa deportiva vendió 1 millón de pares de zapatos Parley en 2017, dijo un representante de Adidas a HuffPost por correo electrónico. Según su sitio web, eso significa que recuperó al menos 11 millones de botellas de las zonas costeras. El representante también le dijo a HuffPost que la marca apunta a vender 5 millones de pares de sus zapatos Parley en 2018 y 11 millones de pares en 2019.

Lowenberg dijo que Rothy's ya ha usado casi 20 millones de botellas en la producción de sus zapatos, lo que es impresionante, considerando que la marca los vende desde apenas dos años. Mirando las cosas en una escala más pequeña, Morillion dijo que cada par de zapatillas Veja hechas con B-Mesh usa en promedio tres botellas de agua.

¿El plástico reciclado es una buena solución a largo plazo?

El uso de desechos plásticos para crear productos nuevos y útiles puede parecer una gran solución en este momento, pero algunos se han preguntado si los beneficios inmediatos tendrán un efecto positivo duradero.

El plástico es plástico. Como dijo Morillion, "el uso de poliéster reciclado disminuye nuestra dependencia del petróleo como fuente de materias primas, pero no es un material biodegradable, como el algodón orgánico o el cuero".

Incluso si el plástico se reutiliza en cosas nuevas como calzado deportivo, siempre existe la posibilidad de que termine en vertederos, una vez más, creando desechos. (Luego está el problema de los microplásticos, pequeñas piezas de plástico de menos de 5 milímetros de largo, que también se dice que son perjudiciales para nuestros océanos y la vida silvestre).

Céline Semaan, fundadora de Slow Factory, un laboratorio de innovación enfocado en prácticas sostenibles y miembro de la junta directiva de AIGA NY, dijo a HuffPost que, a corto plazo, recolectar plástico y convertirlo en tejidos y telas, como las variedades utilizadas en el calzado, parece ser útil. Pero a largo plazo, argumentó, podría no ser así.

"Si vamos a verlo como que la Tierra va a terminar la próxima semana, sí, es una gran idea. Pero si lo estamos considerando en términos de longevidad y lo que sucederá a continuación, es cuando es problemático", dijo. "Es útil quitar las botellas y el plástico del océano que no se suponía que estaban allí en primer lugar. Estos esfuerzos son y deben ser recompensados".

El problema, sugirió, es cuando el ciclo termina con la producción de un nuevo producto que viene sin intención de reutilizarlo varias veces.

Es problemático. (El plástico) en sí mismo es un material tóxico. Todo lo que hagamos con él será problemático a menos que lo pensemos de manera que sea circular, que se reutilice una y otra vez y no termine en vertederos.

Una de las cosas más innovadoras que puede hacer una empresa, sugirió Semaan, es responsabilizarse por los materiales y productos que distribuye al mundo y pedir a los consumidores que los devuelvan para que puedan ser reciclados o eliminados de manera responsable.

Según Lowenberg, Rothy's está trabajando para lograrlo. Pensar en soluciones a largo plazo, dijo, es parte del modelo de negocios de la marca, aunque reconoció que el problema global de los residuos plásticos no será resuelto por una sola empresa. Sin embargo, por su parte, los zapatos de Rothy's son completamente reciclables, y los clientes pueden devolverlos a través de la asociación de la marca con PLUSfoam para asegurarse de que se eliminen adecuadamente.

Adidas también tiene un programa Take Back, que permite a los clientes devolver sus zapatos Adidas usados en las ubicaciones participantes para que puedan ser reciclados adecuadamente y potencialmente reutilizados. (Debe tenerse en cuenta que el programa no es actualmente una opción en todas las tiendas Adidas).

Aunque Veja actualmente no tiene un programa de reciclaje en marcha, sus zapatos están hechos de diferentes materiales, que tienen diferentes procesos de reciclaje. Morillion dijo que la marca "está buscando soluciones para crear una solución 'desde la cuna' para llegar al 100%. de reciclaje".

"Para nosotros, los plásticos reciclados son solo una parte de la solución", dijo.

Cuando se habla de plástico y su efecto en nuestro planeta, siempre surgirán debates. Las soluciones a problemas a gran escala rara vez son perfectas. Reutilizar plástico reciclado no es una excepción. Pero es un comienzo.

Este texto se publicó originalmente en HuffPost.