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06/06/2018 7:47 AM CDT | Actualizado 06/06/2018 8:01 AM CDT

Svante Pääbo, Premio Princesa Asturias de Investigación Científica 2018

La Fundación Princesa de Asturias reconoció a Svante Pääbo como parte importante para encontrar el ADN más antiguo de la humanidad.

Steve Jennings / Getty Images para el Premio Breakthrough
El director del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, Svante Pääbo, en su discurso de aceptación por el Premio Breakthrough 2016 en Ciencias de la Vida, el 8 de noviembre de 2015 en Mountain View, California.

El biólogo sueco Svante Pääbo, un especialista en genética evolutiva que ha centrado su trabajo en el estudio del genoma completo del hombre del neandertal y las primeras poblaciones de la prehistoria, fue galardonado este miércoles con el Premio Princesa de Asturias de Investigación Científica y Técnica 2018.

Director del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, Pääbo (Estocolmo, 1955) está considerado como uno de los fundadores de la paleogenética, disciplina con la que ha demostrado que los humanos modernos se mezclaron y cruzaron con neandertales.

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A Svante Päabo se le considera el uno de los fundadores de la paleogenética.

Este mismo año, desde el instituto que dirige se descifró el genoma de cinco neandertales que vivieron entre 39,000 y 47,000 años atrás, investigación que arrojó más luz sobre la diversidad genética de esa especie de homínidos durante la última etapa en la que convivieron con los humanos modernos.

"Parece que el flujo de genes se produjo en gran medida de manera unidireccional, desde los neandertales hacia los humanos modernos", según mantiene el investigador sueco, que ha concluido que los homo sapiens modernos tienen entre un 1% y un 4% de material genético procedente de otra especie.

El fallo del jurado destaca la contribución de Pääbo al desarrollo de "métodos precisos para el estudio del ADN antiguo que han permitido la recuperación y el análisis del genoma de especies desaparecidas hace cientos de miles de años".

"Sus descubrimientos obligan a reescribir la historia de nuestra especie", añade el acta que resalta particularmente su labor de "secuenciación del genoma de los neandertales y el hallazgo de que genes de estos y otros humanos extintos forman parte del acervo genético de la humanidad".

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El agradecimiento de Pääbo al reconocimiento de la Fundación Princesa de Asturias.

Pääbo cursó estudios de Historia de la Ciencia, Egiptología, ruso y Medicina en la Universidad de Uppsala, fue investigador del Departamento de Biología Celular, en el que se doctoró en 1986, y desde 1997 es director del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de la ciudad alemana de Leipzig.

Desde ese centro ha dirigido el proyecto de secuenciación completa del genoma del neandertal, especie extinguida hace aproximadamente 30,000 años con unos métodos que también han sido utilizados para el estudio de las poblaciones de animales extinguidos, como los mamuts, los perezosos terrestres o los osos cavernarios.

Mientras trabajaba en este proyecto descubrió, a través del estudio de unos restos procedentes de Siberia, un nuevo tipo de homínido desconocido hasta ese momento, al que se conoce como denisovano (por el nombre de la cueva donde se hallaron los restos), el primero extinguido y descrito exclusivamente a través de datos genéticos que contribuyeron a un 5% al genoma de los actuales habitantes de Australia y otras zonas de Oceanía.

De su proyecto del genoma neandertal, para el que analizó, además de los siberianos, restos de los yacimientos de Vindija (Croacia) y El Sidrón (España), se descubrió que un 2% del genoma de los humanos modernos no africanos proceden del neandertal.

La candidatura de Pääbo al premio se impuso en las últimas votaciones entre las 38 propuestas de 17 nacionalidades que optaban a este galardón,

A este galardón, séptimo en fallarse de los ocho que concede la Fundación Princesa de Asturias en esta XXXVIII edición, optaban 38 candidaturas de 17 nacionalidades.

Los ocho Premios Princesa de Asturias están dotados con la reproducción de una escultura diseñada por Joan Miró, 50 mil euros, un diploma y una insignia acreditativa, y son entregados por el rey Felipe VI en una ceremonia a finales de octubre.