MÉXICO
28/04/2018 7:57 AM CDT | Actualizado 30/04/2018 10:19 AM CDT

📷 Cómo se ve la vida de un niño pequeño que crece en una prisión para mujeres en Chihuahua

En la mayor parte de México, las madres tras las rejas pueden mantener a sus hijos hasta la edad de 3 o 4 años. Esta serie retrata la vida en la prisión de Aquiles Serdán, Chihuahua.

MELISSA LYTTLE
En la mayor parte de México, las madres tras las rejas pueden mantener a sus hijos hasta la edad de 3 o 4 años. Esta madre era una contadora que se encuentra en una prisión estatal por fraude y está esperando sentencia. Ella regresa a su celda para pasar lista y almorzar después de dos horas de talleres de arte, donde hace hebillas y cajas decoradas mientras su hija juega a su lado todo el tiempo.

CIUDAD DE CHIHUAHUA - Melissa tiene 18 meses y vive en la prisión estatal femenina Aquiles Serdán en la ciudad de Chihuahua, México. Una niña gordita se esconde detrás de las piernas de su madre cuando los extraños se dirigen a ella, pero ella está a gusto rodeada por otras reclusas.

Cuando su madre, la reclusa Barbara Sánchez, asiste a su clase de zumba por la mañana, Melissa observa mientras las mujeres bailan. Se queda parada mientras las mujeres bailan a su alrededor. Por la tarde, después de su siesta, mira Bob Esponja en un pequeño televisor en la celda que comparte su madre con otras dos mujeres.

"Es la fuerza que Dios me envió para seguir en prisión", dijo Sánchez. "Cuando descubrí que estaba embarazada, me hizo muy feliz".

Sánchez, de 27 años, fue acusada de cómplice de secuestro hace seis años luego de que la policía arrestara a su exesposo por cargos relacionados con secuestros. Sánchez dice que no estaba al tanto de su ocupación real y que no participó en el crimen, pero que fue sentenciada a 10 años de prisión. Su exesposo cumple una sentencia de 20 años.

Melissa Lyttle
Melissa vaga por una habitación llena de mujeres bailando durante una clase matutina de zumba en la prisión femenina. Las autoridades arrestaron a su madre hace seis años por secuestro. Ella dice que desconocía el verdadero trabajo de su exmarido y que nunca participó con él, pero un juez le dio una sentencia de 10 años por el delito.

La violencia en México, que se vio impulsada en parte por la intensificación de la guerra contra las drogas en la última década, está afectando cada vez más a las mujeres. Un estudio reciente de la organización feminista mexicana Equis encontró un aumento del 103.3% en mujeres encarceladas por delitos relacionados con las drogas entre 2014 y 2016. Mientras que algunas mujeres son colaboradoras dispuestas con sus parejas, otras se ven obligadas a tomar parte en los crímenes.

Doce niños, incluida Melissa, están alojados con 167 mujeres presas en el Centro de Rehabilitación Social Aquiles Serdán. Los niños pueden quedarse con sus madres hasta que tengan tres o cuatro años, dependiendo de cuándo detuvieron a la madre. Algunas mujeres estaban embarazadas al momento del arresto, pero otras quedaron embarazadas mientras estaban bajo custodia; la mayoría de las prisiones de México permiten visitas conyugales.

Melissa es la cuarta hija de Sánchez y la segunda en prisión. Cuando la arrestaron, ella tenía seis meses de embarazo. Su bebé nació prematuro, y las autoridades de la prisión se lo quitaron, argumentando que no podía recibir la atención adecuada dentro de la prisión. Su hijo ahora vive con la familia de su exmarido en Ciudad Juárez, a unos 370 kilómetros de distancia. Él no sabe que Sánchez es su madre.

Melissa Lyttle
Melissa se acuesta en la litera que comparte con su madre, mientras ve 'Bob Esponja' en la televisión mientras se va a tomar una siesta por la tarde.

Pero las cosas fueron diferentes con Melissa, que tiene un padre diferente. Las autoridades le permitieron a Sánchez mantener a su bebé porque no hubo complicaciones de salud. Aunque Melissa abandonará la prisión antes de que Sánchez cumpla su sentencia completa, se alegra de que tengan una relación. "Sabrá que soy su madre", dice ella.

Sánchez dijo que está agradecida por el apoyo que recibe criando a Melissa en la prisión, pero que todavía le preocupa que le quiten a su hija. También espera que crecer con ella en prisión sirva como una advertencia.

"Estoy aquí porque era ingenua", dice. "Este lugar me ha enseñado mucho sobre la vida, incluso si es difícil".

Melissa Lyttle
Las mujeres reclusas hacen fila para almorzar en el área común de las viviendas de la prisión estatal femenina en la ciudad de Chihuahua, México.

En Estados Unidos, nueve estados operan programas de guardería: California, Illinois, Indiana, Nebraska, Nueva York, Ohio, Dakota del Sur, Washington y Virginia Occidental. Allí, las madres y los niños generalmente reciben unidades separadas para vivir. En México, sin embargo, los niños crecen dentro de la instalación correccional principal, siguiendo la rutina habitual de sus madres. Las reglas sobre cuánto tiempo pueden permanecer los niños en prisión varían de estado a estado. En Ciudad de México, por ejemplo, los niños pueden quedarse con sus madres hasta los 6 años.

Hay entre 300 y 600 niños que viven en las cárceles federales y estatales de México, según la organización no gubernamental mexicana Reinserta. Estos niños son a menudo "invisibles", dice el grupo. Las autoridades penitenciarias no los contabilizan en sus presupuestos, y con frecuencia los niños no tienen sus propias camas ni asignaciones de alimentos. Las madres a menudo dependen de sus familias en el exterior o en obras de caridad para obtener alimentos, ropa y juguetes.

Los niños de la prisión de Aquiles Serdán pueden ver a un pediatra en la clínica de la casa, y hay cunas, cochecitos, juguetes y alimentos para bebés donados. Cuando los niños son un poco mayores, como Melissa, comparten una cama con sus madres.

Fernanda Moreno juega con la hija de nueve meses de su compañera Saira Durán, Isaura. "Isaura es la dueña de este búnker", dice Moreno.

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Isaura tiene 9 meses. Ella vive en una celda con su madre y otras dos reclusas.

"Imagínese despertar y ver a esta niña sonriendo en este lugar", dice Deira Silva, otra reclusa. "Ella ilumina toda la celda".

Las tres mujeres comparten una celda, y Moreno y Silva se han convertido en las tías residentes de Isaura.

"Ha sido difícil tenerla aquí, pero estoy feliz", dice Durán. "Ella me da motivación y hace que el tiempo transcurra más rápido".

Los estudios han reconocido los efectos psicológicos positivos en las madres.

"Proporciona un gran apoyo emocional", dice Macario Vela Corral, el psicólogo en el sitio de la prisión de Aquiles Serdán. "Es importante que tengan a alguien más a quien cuidar".

Sin embargo, no hay estudios claros sobre cómo la vida en una prisión afecta a los niños, y Vela Corral está preocupado por cuán adecuada es la prisión para los niños.

Melissa Lyttle
Los niños se paran en silencio mientras las mujeres se ponen de pie durante la lista de asistencia.

"Están encerrados y no se debe encerrar a los niños", dice Vela Corral. "No cometieron un crimen".

Pero las prisiones son parte de la vida, dice la reclusa Areli Estrada, de 42 años, una ex contadora pública certificada a la espera de una condena por fraude. Dice que ha aprendido mucho al ser encarcelada. Ella comparte una celda con su hija, María José, de un año y medio.

"No importa cuán malo sea esto, me dio tiempo para reflexionar, para ver mis errores, para entender lo que había hecho mal", dice Estrada. "Por supuesto que los niños no son culpables. Son pequeñas criaturas inocentes. Pero ahora lo que necesitan es estar con sus madres, independientemente del lugar. Si estamos en una montaña o en un desierto, lo importante es estar juntos".

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El almuerzo se sirve en el área común de las viviendas de la prisión estatal para mujeres en la ciudad de Chihuahua.

Se proporcionan comidas especiales y alimentos para bebés para los niños que viven en la prisión con sus madres.

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Brenda Armenta, de 34 años, arropa a su hijo de 2 meses, Justin.

"Voy a decirle que era un bebé de la prisión, pero eso era algo bueno", dice Brenda Armenta, de 34 años, de su hijo de 2 meses, Justin. "Fue una experiencia diferente, no todos tienen la experiencia de vivir en la cárcel. No lo escondería lejos de él porque vive aquí pero no está preso. Soy yo quien ha sido sentenciada, él no ha sido sentenciado. Él puede entrar y salir como lo desee. Ese es su privilegio".

Melissa Lyttle
Una guardia besa la pequeña cabeza de Jetzel, una niña de tres años.

"Cuando crezca, le diré dónde estaba", dice Araceli, de 35 años, de su hija Jetzel de 3 meses. "Todavía no sé cómo será la conversación, pero estoy segura de que preguntará por qué en su certificado de nacimiento se puede leer dónde nació. Por lo tanto, tendré que decírselo, y tendré que buscar el camino para hablar con ella sobre eso".

Melissa Lyttle

Una mamá toma un descanso de las manualidades en las que está trabajando en el taller de costura de Peison para sostener y alimentar a su hija.

Melissa Lyttle

La abuela de la prisión mantiene sus ojos y brazos alrededor de uno de los pequeños, que vive con su madre en la prisión estatal de mujeres en la ciudad de Chihuahua.

Irene Caselli y Melissa Lyttle estuvieron en Chihuahua gracias a una beca de la Fundación Internacional de Mujeres de Medios.

Este texto se publicó originalmente en HuffPost.