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Alto, pálido y guapo: por qué cada vez más asiáticos utilizan productos para aclarar la piel

25/11/2016 10:07 PM CST | Actualizado 25/11/2016 10:07 PM CST
Getty Images/iStockphoto

Por Gideon Lasco, Universidad de Ámsterdam

José, de 19 años, es un estudiante universitario de Puerto Princesa, una ciudad de Filipinas.

En un día de clases normal, luego de levantarse, se baña y talla su cuerpo con jabón hecho con papaya, una fruta que supuestamente es buena para aclarar la piel. Después, se aplica una loción para aclarar la cara y, antes de salir para la escuela, utiliza bloqueador solar con factor de protección solar 30 —que también tiene ingredientes para aclarar— en la cara y brazos.

José fue uno de los muchos jóvenes que conocí durante mi trabajo etnográfico como parte del Chemical Youth Project, un programa de investigación que busca documentar y averiguar la manera en que los distintos químicos que utilizan los jóvenes afecta sus vidas cotidianas, desde los cosméticos a los cigarros.

El uso de productos para aclarar la piel ha sido una práctica muy común entre las mujeres en Filipinas y otros lugares de Asia y el mundo, pero al trabajar en este proyecto me sorprendió el hecho de que muchos hombres jóvenes también utilizan una enorme cantidad de dichos productos. Y que muchos de estos productos proliferan en todo tipo de locales comerciales, desde malls a los sari-sari, las tienditas de los barrios.

Prashanth Vishwanathan/Bloomberg via Getty Images
Productos para aclarar la piel son ofrecidos en un estante mientras afeitan a un hombre en un salón en Bombay, en la India en 2009. Unilever, L'Oreal, Beiersdorf AG y Emami están apuntando a los indios con 'cremas naturales' que prometen hacerlos más atractivos y más exitosos al aclarar sus pieles.

Esta práctica no es única de Filipinas. En un estudio de 2015 se señala que 16.7% de los estudiantes universitarios hombres en 26 países de ingreso bajo y medio utilizan productos para aclarar la piel. La cifra es mayor en muchos países asiáticos: 17.4% en la India, 25.4% en Filipinas y 69.5% en Tailandia.

Solo en la región Asia-Pacífico, la industria de cosméticos para los hombres tiene un valor actual de 2 mil 100 millones de dólares. Los productos para aclarar son un rubro importante en esta cifra. En 2010, un reporte indicaba que 61% de todos los cosméticos vendidos en la India tenían un efecto blanqueador.

LA NOCIÓN DE LO BLANCO

¿Qué se puede entender de este fenómeno? Primero, se debe destacar que la preferencia por una piel blanca, inclusive entre los hombres, ha existido en muchas partes de Asia desde la antigüedad.

En el periodo Heian de Japón (del 794 a 1185 DC), y en la China de los Ming (1368-1644), se decía que los hombres apuestos tenían la piel blanca o pálida. En un poema épico filipino sin fecha, el héroe cubre su piel con un escudo para que los rayos del sol no "afecten sus rasgos hermosos".

Los investigadores sugieren que, en muchas sociedades, la piel clara ha sido una marca de distinción social. En su libro de 2012 "Living Color", la antropóloga estadounidense Nina Jablonski explica:

"La piel sin broncear era un símbolo de las clases privilegiadas a las que se les perdonaban las labores al aire libre... la gente de piel más oscura era despreciada porque pertenecían a las clases trabajadoras que laboraban bajo el sol".

Otros sugieren que la asociación de la blancura con la pureza se combinó con la idea de que la piel blanca significa una superioridad espiritual y física.

Se argumenta también que el encuentro colonizador le sumó un nuevo significado a la piel clara, convirtiéndola en un marcador racial, no solo de clase social. A los filipinos, por ejemplo, los estadounidenses les llamaban "nuestros hermanos morenitos", con lo cual definían una fraternidad desigual basada en la estatura y el color de la piel.

Cheryl Ravelo / Reuters
Un hombre recibe un tratamiento de belleza en Manila, Filipinas.

Sin embargo, algunos académicos han señalado que muchos asiáticos no necesariamente aspiran a tener una "blancura caucásica", sino una "blancura cosmopolita" que trascienda las razas y denota movilidad entre las fronteras nacionales.

Así como surgió el término de lo "metrosexual" (los hombres urbanos que disfrutan intereses que tradicionalmente se adjudicaban a las mujeres y los homosexuales), la abundancia de productos para aclarar la piel exclusivos para los hombres se explica por las condiciones demográficas y los cambios sociales con los que ahora se concluye que el cuerpo es, en palabras del sociólogo británico Chris Schilling, "un proyecto en el cual se debe trabajar como parte de la identidad individual de cada ser".

También se puede atribuir a las cambiantes ideas de lo que es la masculinidad y que ya no son incompatibles con el uso de cosméticos o productos de belleza.

PROMESAS CON EFECTO COLATERAL

A la fecha, las empresas de cosméticos, a través de campañas publicitarias masivas con celebridades, aprovechan estas condiciones. En la India, la súper estrella de Bollywood Shahrukh Khan, dio la nota al recomendar la crema aclaradora de piel "Fair and Handsome" en 2008.

Punit Paranjpe / Reuters
El actor de Bollywood Shahrukh.

En Corea del Sur, las súper estrellas del K-Pop promueven marcas locales como The Face Shop y Etude House, y funcionan como embajadores de la estética masculina coreana: delgados, con apariencia juvenil y de piel clara.

Si bien ayuda mirar las tendencias históricas y globales, también importa mirar a los usuarios individuales per se, y el papel que los productos para aclarar juegan en sus vidas.

En mi campo de trabajo he conocido a muchos jóvenes motivados por la idea de un beneficio social y económico: Edwin, un agente de un centro de llamadas de 20 años quería ser más atractivo para las mujeres. Por su parte, José me dijo que quería ser sobrecargo. "Si tienes la piel clara, ellos te ven y eso es una ventaja".

Sus ideas tienen un fundamento empírico en estudios que sugieren que los hombres con piel clara pueden tener acceso a empleos mejor pagados. En ambientes en donde los jóvenes solo tienen sus cuerpos como "activo", recurrir a estas modificaciones es algo comprensible.

Sin embargo, desde la perspectiva de la salud pública, la proliferación de productos para aclarar detona cuestionamientos sobre la eficiencia y seguridad, especialmente en países asiáticos sin fuertes regulaciones sanitarias.

A pesar de los efectos que tanto prometen, en realidad no hay evidencia de que muchos de estos productos en verdad funcionen y, muchos de ellos, tienen efectos colaterales graves potenciales. El mercurio, por ejemplo, es un tóxico conocido que se encuentra aún en muchos productos para aclarar en la India a pesar de que ha sido prohibido en muchos países.

¿ES LO CORRECTO?

Además de estas preocupaciones sanitarias, hay un debate moral que continúa. Al crear un consenso sobre la forma en que la gente considera su piel —y la de los demás—, ¿será que el color, determinado por la carga genética, la ocupación y el estilo de vida, se convierta en una capa más de desigualdad?

Así como en otros temas sociales, hay desacuerdos. Por toda Asia, un creciente número de voces se opone al "colorismo" (la discriminación basada en el tono de la piel) con el que han tenido que vivir. La bloguera india Aswasthi Thomas, por ejemplo, declaró recientemente:

"Soy india, soy morena, y no me importa".

Pero lo que muchas de estas campañas olvidan algunas veces es que la búsqueda de una diferenciación a través de la apariencia física es probablemente tan antigua como la misma humanidad. Y no es seguro que desaparezca, sobre todo cuando es algo útil para la gente en sus vidas cotidianas.

De cualquier forma, en tanto los deseos de una perfección dermatológica son cada vez más comunes, y la piel depende de los productos químicos, el punto sobre la moderación y la reflexión se debe tomar en cuenta.

De hecho, mientras cada vez más hombres y mujeres acepten la idea de que "claro es bonito", vamos a necesitar una conversación más profunda sobre los motivos que sustentan el fenómeno del blanqueamiento de la piel, así como del significado de la piel (im)pura.

Gideon Lasco es un estudiante en antropología médica en el Instituto de Investigaciones de Ciencias Sociales de la Universidad de Ámsterdam.

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation (puedes leer el original aquí) y publicado también en The Huffington Post.

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*Este texto representa la opinión del autor y no necesariamente la de The Huffington Post México.