INTERNACIONAL
24/01/2018 5:00 AM CST | Actualizado 25/01/2018 9:48 AM CST

La contaminación del aire mata a millones cada año

No es una causa de muerte en los certificados de defunción, pero se le considera “uno de los mayores asesinos de nuestro tiempo”.

Saumya Khandelwal / Reuters

Alex Ross

Una densa capa de smog se posaba sobre Nueva Dehli al inicio del invierno a fines del año pasado, lo que llevó a las autoridades sanitarias a decretar una emergencia de salud pública. Los residentes atestaron los hospitales locales debido a sus padecimientos respiratorios. Los jugadores de las ligas de cricket tuvieron que utilizar máscaras antigás durante un partido entre las selecciones de la India y Sri Lanka. Por su parte, United Airlines canceló sus vuelos al destino, refiriendo preocupaciones en torno a la calidad del aire.

La contaminación ambiental no se cita entre las causas de muerte que los forenses anotan en los certificados de defunción, sin embargo, los problemas sanitarios relacionados con la exposición a la polución, tales como el cáncer de pulmón o el enfisema, son a menudo fatales. La contaminación ambiental provocó 6.1 millones de muertes y representó casi el 12% del total de defunciones a nivel global en 2016, el último año para el cual hay datos disponibles, de acuerdo con el Instituto de Estadísticas Sanitarias y Evaluación de la Universidad de Washington (IHME).

Saumya Khandelwal / Reuters
Los turistas se retratan ante el monumento a la Guerra de la Independencia de la India en medio del smog de una mañana de invierno de diciembre de 2017.

"La contaminación ambiental es uno de los mayores asesinos de nuestra era (link en inglés)", Philip Landrigan, de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai, escribió en un artículo publicado en el medio especializado en salud The Lancet.

El fallecido ex ministro del Medio Ambiente de la India, Anil Madhav Dave, había sido noticia pasado por negar que hay pruebas de que la polución del aire es un factor de mortandad en la India. Dave apenas concedía que la contaminación del aire "podría ser uno de los factores que detonan malestares y enfermedades respiratorias", pero achacaba los negativos efectos sanitarios a otros problemas, como la dieta magra, los riesgos laborales, el nivel socioeconómico y la genética.

Dave murió en mayo de 2017 por un paro cardíaco. El nuevo ministro del Medio Ambiente, Harsh Vardhan, también dijo que "atribuir cualquier muerte a causas como la polución podría parecer excesivo".

Sin embargo, hay numerosos estudios (en inglés) que relacionan la polución con la mortandad en todo el mundo.

"Hay muchísimos datos que relacionan la polución bajo techo y al aire libre con los problemas sanitarios, incluyendo enfermedades graves y crónicas, el agravamiento de las enfermedades crónicas y las muertes", dijo Barry Levy, profesor de Salud Pública en la Facultad de Medicina de la Universidad Tufts.

"El derecho a respirar es, viéndolo bien, el más fundamental de los derechos; más que la alimentación, más que el agua. Y ese derecho está bajo enorme riesgo justo ahora". Mayur Sharma, estrella de TV

De las casi 6.1 millones de muertes debido a la contaminación del aire registradas en 2016, 4.1 millones se pueden atribuir a la polución ambiental o al aire libre, de acuerdo con el IHME. Dicha polución proviene de fuentes como los vehículos, las plantas que queman carbón, y las fundiciones de acero. La polución casera o bajo techo también es un problema importante en países con bajos niveles de ingreso debido al uso de fuego al interior para cocinar y calentarse, el cual está relacionado con unas 2.6 millones de muertes al año.

DAVID HENRY MONTGOMERY/HUFFPOST

LOS MÁS POBRES SIEMPRE LA PAGAN

La polución del aire es, sin lugar a dudas, un problema de salud global, pero no todos los países sufren en la misma medida.

Por lo menos 1.6 millones de muertes (LINK) fueron producto de la contaminación ambiental en la India el año pasado, de acuerdo con el IHME. Ese mismo año, la contaminación del aire se relacionó con casi 123 de cada 100,000 fallecimientos en el país, una cifra que figura entre las mayores en el mundo.

"Cuando hablamos de muertes por la contaminación del aire, la India es viene en primer lugar", Landrigan dijo a HuffPost.

Afganistán y varios países africanos tienen tasas de mortandad por contaminación del aire más altas que la India, sobre todo debido a sus extremas condiciones de polvo, combinadas con otras fuentes contaminantes, como la emisión de gases vehiculares y la quema en el campo.

"Con la globalización, las operaciones de minería y manufactura se han destinado a países más pobres, en donde las regulaciones ambientales y la aplicación de las leyes suelen ser más laxas", dijo a Reuters Karti Sandilya, del grupo de expertos de The Lancet en cuestiones de salud y contaminación. "La gente en los países más pobres, como los trabajadores de la construcción en Nueva Dehli, están más expuestos a la contaminación ambiental y tienden menos a protegerse de las emisiones de gases en sus rutas a los centros de trabajo, los cuales también están contaminados".

La topografía del norte de la India agrava el problema de la contaminación, según reportó Vox en noviembre. La región es una cuenca que atrapa la polución de la quema de las cosechas en las afueras de la ciudad, la cual se combina con la contaminación industrial dentro de los límites de la ciudad. Y esa mezcla de fuentes de contaminantes es más intensa durante los meses más fríos del año. Delhi es considerada la ciudad más contaminada del mundo.

De hecho, el problema es tan serio que mucha gente se está mudando de Nueva Delhi. Mayur Sharma, estrella de la TV es quizá uno de los ejemplos más notables: él dejó su trabajo y se mudó con su familia de la capital a fin de escapar de la contaminación.

"El derecho a respirar es, viéndolo bien, el más fundamental de los derechos; más que la alimentación, más que el agua. Y ese derecho está bajo enorme riesgo justo ahora", dijo Sharma a NPR (en inglés).

Al tiempo que la economía de la India se expande, el país enfrenta problemas para mantener los costos ambientales de dicho crecimiento. Las muertes prematuras relacionadas con la contaminación del aire se han estabilizado en China, que rivaliza con la India en términos de contaminación y población. Esa estabilización sucedió en parte porque China ha impuesto multas y acusaciones criminales a fin de disminuir la contaminación. El gobierno indio, sin embargo, parece enfocarse más en el crecimiento de la economía que en la calidad del aire y del medio ambiente.

Stringer . / Reuters
Cricket - India vs Sri Lanka

LA CONTAMINACIÓN Y EL CAMBIO CLIMÁTICO, EL COCTÉL MORTAL PARA QUE TODO EL MUNDO SE TIENE QUE TRAGAR

Debido a la movilidad de la contaminación del aire y los problemas de salud relacionados, ningún país puede solucionar sus problemas de polución ambiental por sí mismo.

El aire sucio derivado del consumo en China se relacionó con unas 3,100 muertes prematuras en EU y Europa Occidental en 2007, de acuerdo con un artículo publicado en 2017 en el medio especializado Nature (en inglés). Al mismo tiempo, casi 110,000 muertes prematuras en China se relacionaron con la polución derivada del consumo en EU y Europa Occidental.

"La contaminación ambiental (en inglés) puede viajar enormes distancias y provocar problemas sanitarios en regiones a donde se la lleva el viento", dijo a Popular Science Qiang Zhang, coautor del artículo e investigador de la Universidad de Tsinghua, en Beijing.

"A la contaminación ambiental no le importan las divisiones políticas".Kirk Smith, Universidad de California Berkeley

Se espera también que el cambio climático agrave esas preocupaciones globales, dicen expertos de salud pública.

Anticipan que el cambio climático detone una serie de problemas de salud pública, como muertes relacionadas con el calor o el frío, un mayor riesgo de enfermedades y problemas mentales, así como desplazamientos provocados por el clima y condiciones climatológicas extremas.

El cambio climático también incluye en las tendencias de la contaminación: las temperaturas más cálidas incrementan los fuegos forestales, los cuales provocan contaminación ambiental. También contribuye a un mayor nivel de ozono a nivel suelo, el cual es uno de los principales componentes del smog urbano, lo que puede provocar problemas sanitarios como el dolor de pecho, la irritación de la garganta e inflamación del pulmón, informa la Agencia de Protección Ambiental de EU (EPA).

"Las temperaturas más altas pueden incrementar la tasa de formación de ozono", dice Levy, de la Universidad Tufts.

Por ello, es muy importante que las organizaciones locales y federales emprendan una lucha conjunta en contra de la contaminación ambiental.

Como Kirk Smith, un profesor de salud ambiental global en la Facultad de Salud Pública de la Universidad de California Berkeley dijo: "A la contaminación ambiental no le importan las divisiones políticas".