ESTILO DE VIDA

¿Qué tan “natural” es la stevia?

Esto es casi, casi un debate filosófico.

29/08/2017 11:15 AM CDT | Actualizado 29/08/2017 11:15 AM CDT

En lo que se refiere a los edulcorantes sustitutos del azúcar, la stevia va en primer lugar para ocupar la delantera en el mercado en 2017. Y una de las razones por las cuales es tan popular es porque los edulcorantes que utilizan hoja de stevia se promocionan como "naturales" "sin edulcorantes artificiales". ¿Pero es en realidad natural?

A diferencia de los edulcorantes sin calorías que se producen en un laboratorio, el extracto de la hoja de stevia se deriva de la planta stevia rebaudiana que se da en América del Sur. Las hojas de la planta contienen compuestos dulces, steviosida y rebaudiosida A, que hacen que un edulcorante sea cientos de veces más dulce que el azúcar. El extracto de la hoja de stevia proviene de una planta. Los edulcorantes hechos con stevia normalmente se han comercializado como productos naturales. Pero no todo el mundo está de acuerdo.

Marion Nestle, profesora Paulette Godard de nutrición y estudios de la comida de la Universidad de Nueva York, escribió un blog titulado Stevia y otros edulcorantes "naturales: ¿Lo son?. En este explica que el extracto de la hoja de stevia se procesa en un laboratorio mediante el uso de etanol.

Decidimos que era hora de llegar al fondo del debate natural.

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¿Qué significa natural?

Natural es un término que realmente no dice nada dentro del mundo de la comida. De hecho, el término "natural" no está regulado por la FDA.

"La FDA no se ha ocupado de establecer una regla para definir formalmente el término "natural", pero esperamos que el término "natural" implique que no se ha añadido nada artificial o sintético (incluyendo todos los colorantes independientemente de la fuente) a un producto alimenticio," dijo un representante de la FDA al HuffPost.

Entonces ¿es natural el extracto de hoja de stevia?

El extracto de hoja de stevia viene de una fuente natural (la planta de stevia), pero según la profesora Nestlé, las hojas se procesan con etanol en el laboratorio. ¿El proceso conlleva que deje de ser natural? No hay una respuesta clara.

El extracto de la hoja de stevia se comercializa generalmente como natural a pesar de su proceso porque muchos alimentos se procesan antes de llegar a nosotros. Y además están los edulcorantes que realmente utilizan stevia, como SweetLeaf, que están hechos con otros ingredientes (sílice e inulina en el caso de SweetLeaf). Aunque estos dos ingredientes tienen una "procedencia natural", ¿se consideran naturales si se les agrega al edulcorante?

Se trata de algo que nadie puede contestar en realidad. Si consideramos, por ejemplo, el jarabe de maíz alto en fructosa, mucha gente, especialmente la FDA, no lo consideran un edulcorante natural, aunque se extrae de una fuente natural.

"¿En dónde trazamos la línea? Eric Walters, decano asociado de investigación y profesor de ciencias farmacológicas de la Universidad Rosalind Franklin de Medicina y Ciencia, preguntó en un mail al HuffPost. "¿Prefieres "procesar" una nuez y quitarle su cáscara, o prefieres comerla en estado natural?

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Es un debate filosófico.

Walters se ha dedicado los últimos 25 años a estudiar edulcorantes artificiales y escribió un libro sobre el tema. Aún así, dice que se necesita en realidad de un debate filosófico para poder decidir si el proceso de stevia permite que se le siga llamando natural.

"Si quieres comer granos de café crudos, no podrías reconocerlos como café. Tienen que fermentarse, secarse, y tostarse para producir el sabor que esperas del café. El tostado hace el proceso de pirólisis de las grasas, proteínas y azúcares y produce pirazinas y otras sustancias químicas aromáticas que muchos de nosotros amamos entrañablemente".

A fin de cuentas es tu decisión.

Si es o no natural el extracto de la hoja de stevia, depende de tu definición de natural, al menos hasta que la FDA empiece a regular el término.

"En respuesta a la solicitud de los consumidores para que la FDA considere el uso del término "natural" en las etiquetas de comida, la agencia solicitó información y comentarios públicos sobre el uso de este término en las etiquetas de productos para consumo humano", explicó un representante de la FDA. "En la actualidad estamos revisando los comentarios públicos sobre el término "natural" en etiquetas para determinar qué medidas tomar".

Hasta entonces, cada quien decide.

Para que conste: Walters utiliza azúcar normal y lo hace con moderación. Dice, "Creo que la stevia sabe raro (amarga, tiene un mal perfil temporal, y un extraño sabor a regaliz)".

Pásate eso con un grano de sal (o de stevia).

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