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No sólo los astrónomos: operadores de energía estarán muy atentos del eclipse solar

El evento pondrá a prueba la energía renovable como nunca antes

21/08/2017 8:32 AM CDT | Actualizado 21/08/2017 8:42 AM CDT
Getty Images

A medida que el eclipse solar total ascienda desde Oregon a Carolina del Sur, los operadores de la red eléctrica de Estados Unidos estarán pegados a sus sistemas de monitoreo: será la mayor prueba de las energías renovables.

Las empresas de servicios públicos y los operadores de la red han planificando el evento durante años, calculando el momento y la caída de la producción de la energía solar, simulando el impacto potencial sobre la demanda y alineando las fuentes de energía en espera. El evento astronómico promete ser una prueba crítica de su habilidad para manejar un 'swing' considerable en energía renovable.

La energía solar ahora representa más de 42,600 megavatios (MW), es decir, cerca de 5% de la demanda máxima de EU; en el año 2000 era de 5 MW, según el Consejo de Confiabilidad Eléctrico de Norteamérica (NERC), un grupo formado para mejorar la nación Sistema de energía eléctrica a raíz de un apagón de 1964. Cuando el próximo eclipse llegue a Estados Unidos en 2024, la energía solar representará 14% del poder de la nación, estima NERC.

Para las empresas de servicios públicos y las granjas solares, el eclipse representa una oportunidad para ver cómo están preparados sus sistemas para responder a los cambios rápidos, en una era donde las fuentes de energía variables como la solar y el viento están escalando en escala e importancia.

Por eso, las compañías de electricidad ven este evento como una "plataforma de pruebas" sobre cómo los sistemas de energía pueden manejar un cambio importante en la oferta, dijo John Moura, director de evaluación de confiabilidad y análisis de sistemas de North American Electric Reliability Corp.

Se ha probado antes, pero no en esta magnitud", agrega Steven Greenlee, un portavoz de la California Independent System Operator (CISO), que controla el poder de enrutamiento en el estado más poblado de la nación.

CISO estima que en el pico del eclipse, la producción solar normal del estado de unos 8,800 MW será reducida a 3,100 MW y luego subirá a más de 9,000 MW cuando regrese el sol.

La preparación de CISO incluye estudiar cómo los servicios públicos alemanes trataron con un eclipse 2015 en ese país. Su revisión llevó al supervisor de la red a añadir 200 MW adicionales a sus reservas normales de potencia de 250 MW.

Expectativas

"Hemos calculado que durante el eclipse, esa energía solar se reducirá a unos 70 MW por minuto", dijo Greenlee. "Y luego veremos el balanceo solar a unos 90 MW por minuto o más".

Las empresas de electricidad dicen que el foco de su análisis estará en cómo gestionar la caída rápida de luz y cómo acomodar la onda solar después del eclipse. Los ejecutivos de servicios públicos dicen que no esperan ninguna interrupción en el servicio, pero están dispuestos a pedir a los clientes que paren el uso si surge un problema. "Queremos asegurar a nuestros clientes que hemos asegurado suficientes recursos para satisfacer sus necesidades energéticas", dijo Caroline Winn, directora de operaciones de la sanitaria San Diego Gas & Electric Co.

En el este de Estados Unidos, las empresas tendrán más tiempo para ver los resultados de sus contrapartes occidentales. PJM Interconnection, que coordina la transmisión de electricidad entre 13 estados de Michigan a Carolina del Norte, dice que fuentes no solares como hidroeléctricas y combustibles fósiles pueden suplantar fácilmente la pérdida solar de 400 MW a 2,500 MW, dependiendo de la cobertura de nubes.

Para los proveedores de energía solar de pequeña escala, el eclipse es "una gota en el cubo de ingresos". Ron Strom, un desarrollador de bienes raíces de Carolina del Norte, vende el poder de un sistema de 58 kilovoltios encima de una propiedad comercial en Chapel Hill a Duke Energy.

"El evento puede costarme dieciocho centavos o algo parecido si mis paneles no producen energía solar durante tres horas", dijo Strom.

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