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Por qué la India Pale Ale es la reina de las cervezas, pero desconocida en India

Cada vez se les encuentra más en bares distinguidos de las ciudades, pero la IPA todavía no se gana un lugar en la India.

11/08/2017 6:55 AM CDT | Actualizado 11/08/2017 12:38 PM CDT

Es un domingo a las 2 de la tarde. El 'buffet de cervezas' de la cervecería Gurgaon apenas calienta motores. Una docena de personas se pasean por el mostrador con las parrillas en pleno. Algunos meseros nerviosos van del bar a las mesas, balanceando vasos cortos y largos con las cervezas de la casa en charolas de madera. Como se anuncia un buffet sin límite de cervezas recién hechas, el negocio marcha bien en este enorme bar ubicado en una esquina de un modesto centro comercial de Gurgaon.

Un mesero sonriente llega a la mesa, con un menú laminado amarillo de 40 centímetros de largo. Si conoces algo de las cervecerías de Gurgaon, no te sorprenderá que las primeras cuatro cervezas de la lista sean lagers, además de dos ales, una blonde y la otra de trigo.

Así que cuando le preguntas si tiene una India Pale Ale (IPA), el mesero, confundido, primero intenta confirmar si tienes el nombre correcto, y luego te ofrecerá pruebas de las cervezas en existencia. Si te cambias a otro bar en Gurgaon, lo más probable es que se suceda una serie de escenas similares una vez que pidas una IPA.

La India Pale Ale, a la que muchos conocedores del mundo coronan como la Reina de las Artesanales, es un nombre que tiende a producir miradas en blanco en las cervecerías indias más pretenciosos, llenos de amantes de las cervezas artesanales y de villamelones.

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La conexión india

La versión más reconocida de cómo se originó la India Pale Ale data del siglo 18. Durante la colonia, los oficiales británicos mantenían siempre un antojo por las pale ales, cervezas rubias suaves y refrescantes hechas de maltas claras.

Por un lado, las elevadas temperaturas del verano indio provocaban una gran demanda por las cervezas claras entre los británicos que vivían en el país, pero, por el otro, era imposible fabricarlas en el país. La infraestructura simplemente no existía. La mayoría de las cervezas claras producidas en la Gran Bretaña no soportaban el viaje de seis meses por barco a la India.

Fue cuando un cervecero londinense llamado George Hodgson se avivó. Hodgson fabricó una ale con lúpulos extra con el fin de que la cerveza pudiera llegar a la India. Henry Jeffrys escribió en The Guardian: "En 1780, un cervecero londinense llamado Hodgson respondió al llamado enviando una cerveza fuerte y con mucho lúpulo llamada October, la cual, en condiciones normales, se añejaría como el vino a la hora de beberse. Pero la cerveza no sólo sobrevivió el viaje, sino que mejoró enormemente. Ese fue el prototipo de la IPA. La cerveza, gradualmente, se volvió más clara y más refrescante para acomodarse al clima indio".

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Emocionados por los resultados, en la East India Company le pidieron a la cervecería Allsopp crear una cerveza similar con más lúpulos de lo usual para exportarla a la India.

Los lúpulos, que son las flores de la planta del mismo nombre, se añaden comúnmente a las cervezas como agentes saborizantes y como conservadores. Los lúpulos son responsables por el sabor amargo de la cerveza y al añadirlos en mayor medida ayudaban a que la bebida soportara el viaje. El resultado era una cerveza más amarga que las ales más comunes, pero también de mejor sabor en la medida en se experimentaba con el lúpulo.

'La reina de las cervezas artesanales'

En años recientes, la IPA ha ganado mucha popularidad en el mundo. Estas cervezas han ganado fans y premios por todo el mundo, como en los recientes premios a la cerveza y a la sidra en Nueva Zelanda.

En un artículo publicado en 2016 en Brewbound se señala que, si bien las cervezas artesanales pasan por un declive, las de IPA han crecido 27% en comparación con el año pasado. Y el previo, 2015, las ventas en dólares aumentaron 37% en comparación con 2014. En otro artículo del mismo sitio se afirma que: "IPA es aún la reina de las artesanales, con una participación de 26% del volumen en esta categoría, de acuerdo con la firma de investigación de mercados IRI Worldwide".

En marzo de este año, Jay Aber escribió en el blog KC Beer que 2016 "es el año de la IPA". Ahí proporcionó cifras que respaldan su dicho, lo cuales son impresionantes: en 2016, en EU, IPA representó 38.4% de la venta total de cervezas. "En general, las ventas minoristas de cerveza crecieron 8.2% en EU, llegando a los 3.5 mil millones de dólares. Las IPA representaron casi un tercio de estas ventas. La venta total minorista de cervezas IPA en EU en 2016 fue de más de mil millones. Sí, acá compramos más de mil millones de IPA en tiendas en 2016. Y no sólo eso: IPA representó más de 70% del crecimiento de las ventas de cervezas artesanales en 2016", de acuerdo con Aber.

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WALTHAM, MA - MAY 11: Aaron Mateychuk, master brewer at Watch City Brewery in Waltham, proudly displays Indian Pale Ales, left to right, Red, American and Dunkel Weizen. (Photo by Essdras M Suarez/The Boston Globe via Getty Images)

Las IPA, que cuestan demasiado trabajo obtener de barril o de botella en la India son, probablemente, las cervezas más populares del mundo en este momento.

Beber una IPA, que podría ser más amarga y con sabores más robustos que sus hermanas, es muy respetado por los conocedores de la cerveza. Dan Conley, de Community Beer Works, perfectamente resume lo que ha sido el constante crecimiento de las IPA: "Es sencillo: los bebedores de cerveza no están programados para gustar de las IPA; uno aprende ese gusto. Sonará extraño, pero ordenarla representa una especie de escudo de honor".

¿Y por qué no ha pegado en India?

La IPA no es una cerveza suavecita, por decirlo así. Para los indios, acostumbrados a cervezas irrelevantes y suaves al paladar, una IPA puede resultar repulsiva al beber.

Navin Mittal, de Gateway Brewing Co., un fabricante de cervezas artesanales, dice: "La India se ha inundado de lagers amarillas, las cuales son más amables al paladar. El sabor de las IPA intimida al bebedor de cerveza promedio en el país".

Pero no sólo el amargor de una IPA provoca el rechazo del consumidor. A la mayoría de la gente no le interesa entender o experimentar con el sabor de las cervezas. Ellos prefieren sabores familiares que reflejen el valor de su dinero. "La gente podría hasta ofenderse por el fuerte sabor de las IPA, reaccionando casi así: '¡Esto no es cerveza!'", dice Mittal, cuya empresa presenta por lo menos dos variedades nuevas de IPA cada dos meses. Gateway vende cervezas de barril en unos 75 bares en Mumbai y Pune.

Por su parte, Arun George, de Toit, una cervecería y pub muy popular en Bangalore, dice que ya sabían que mucha gente no aceptaría una IPA de inmediato cuando presentaron una. "Las IPA normalmente son cervezas con más lúpulos en comparación con otras cervezas claras, por lo cual ofrecen sabores más intensos y, casi siempre, son más amargas, por lo cual son más populares en EU. En la India, estos sabores no son tan populares probablemente debido al paladar de los indios, el cual no está acostumbrado a estos sabores o a lo amargo del producto", dice George.

Si bien el precio pudiera ser un factor que impida que las IPA en botella exploten en el gusto de los indios, el interés y la decisión de muchas cerveceras locales también ha evitado que esta clase de bebida tenga éxito en el país.

La ruta adelante

Mittal refiere que la 'revolución' de la cerveza artesanal en EU, por poner un nombre al fenómeno, arrancó hace 20 o 30 años, por lo que es natural que vayan mucho más adelantados que en la India en los patrones de consumo cervecero. "Aquí, entre 80 y 90% de nuestros clientes de los bares quieren que les surtamos IPAs, pero no llega ni a 15% de nuestra venta", dice Mittal. Afirma que la escena podría variar en unos tres o cinco años, dado que ha notado un creciente interés en este tipo de cervezas.

En Toit, las IPA representan entre 8 y 10% de las ventas totales, pero George se siente optimista en torno a la perspectiva de esta cerveza. "Sabíamos que las IPA no iban a ser tan populares como las cervezas de trigo que tenemos, pero no hay problema. Con los años, más gente la probará y le gustará. El hecho, además, de que cada vez más gente viaja más definitivamente ayuda", dice George. Thakur también señala que la IPA es una cerveza fascinante por muchas razones. Dado que tiene más lúpulos que otras cervezas, un ingrediente del que se dice tiene propiedades muy parecidas a las de la cannabis, beberla en grandes cantidades no necesariamente te embriaga. "Su efecto es que te coloca, lo cual es un gran sentimiento", dice Thakur, cuyas ventas de IPA suman hasta 20% de todo su negocio.

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